アウストラロピテクス属

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アウストラロピテクス属
Austrolopithecus africanus.jpg
分類
: 動物界 Animalia
: 脊索動物門 Chordata
亜門 : 脊椎動物亜門 Vertebrata
: 哺乳綱 Mammalia
: サル目 Primates
: ヒト科 Hominidae
亜科 : ヒト亜科 Homininae
: ヒト族 Hominini
亜族 : ヒト亜族 Hominina
: アウストラロピテクス属 Australopithecus
学名
Australopithecus R.A. Dart1925

他の種を含めることもある(本文参照)

アウストラロピテクス属 (Australopithecus) は、哺乳類霊長目(サル目ヒト科化石人類の一群。

アフリカで生まれた初期の人類とされ、約540万~約150万年前に存在したと考えられている、いわゆる華奢型の猿人である。以前は頑丈型の猿人もアウストラロピテクス属に含めていたが、最近ではパラントロプス属に分類することが多い。

目次

特徴

身長は120cm台~140cm台くらいで、脳容積は現生人類の約35%の500cc程度であり、チンパンジーとほとんど変わらないが、骨格から二足歩行で直立して歩く能力を持つと考えられている。姿形は直立したチンパンジーというイメージである。

石器はほとんど作っていないと考えられているが、最後期の種 (アウストラロピテクス・ガルヒ) では原始的な石器を使っていたと考えられている。かつては猿人と呼ばれた。

研究史

アフリカヌスの発見

1924年11月、南アフリカに住んでいた解剖学者、レイモンド・ダート (Raymond Dart) が、スタークフォンテインの洞窟で人間とも猿ともつかない動物の頭蓋骨を発見し、前かがみ気味に直立二足歩行していた人類の祖先のものであると考えて、「南の (Australo-) 猿 (pithecus)」という意味の「アウストラロピテクス・アフリカヌス (Australopithecus africanus)」を1925年に学術雑誌『ネイチャー』に発表した。人間とサルの中間のような生物が人類の祖先と主張されたことが創造論者に大きな衝撃を与え、発見者のダートのもとには「お前は地獄の業火で焼かれる」「お前はそのおぞましい化物を自分の子として生む」といった脅迫が数多く寄せられた。

その後

1974年11月24日、エチオピアのアワッシュ川下流域で、アファレンシスの有名な個体「ルーシー」が発見される。「ルーシー」という名前はビートルズの楽曲『ルーシー・イン・ザ・スカイ・ウィズ・ダイアモンズ』に因んで付けられた。

2000年12月、エチオピアの北東部で、約330万年前と思われるアファレンシスの約3歳の女児のほぼ完全な頭骨を含む全身化石が発見され、2006年9月に発表された。愛称は「ルーシーの赤ちゃん」

進化上の位置付け

以前は最も古い人類の祖先とされていたがアルディピテクス属の発見により、その次に続く属となった。約440万~約390万年前にアナメンシスが、約390万~約300万年前にアファレンシスが現れ、約330万~約240万年前にアフリカヌスに進化した。この属からパラントロプス属と最古のホモ属の種であるホモ・ハビリスが進化したと考えられている。

また、以下の種をアウストラロピテクスに含める説がある。

関連項目

ウィキメディア・コモンズ

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